I tunnel si trovano anche sulla Terra ma su Marte sono larghi 50 metri contro i 15 terrestri. Possibile vita interna e rifugi per il futuro?

Il Mariner 9 della NASA è stato il primo veicolo spaziale a orbitare attorno a un altro pianeta: ha raggiunto Marte alla fine del 1971. È arrivato lì solo poche settimane prima dei veicoli spaziali Mars 2 e Mars 3 dell’Unione Sovietica, nonostante fosse stato lanciato 11 giorni dopo quelle missioni. Sfortunatamente, era in atto una grande tempesta di sabbia sul Pianeta Rosso quando è arrivato e il Mariner 9 ha dovuto aspettare fino a gennaio prima di ottenere buone immagini. Le foto hanno rivelato vulcani e colate laviche coprono ampie porzioni della superficie marziana.

Tunnel di lava
Una sezione crollata di un tunnel di lava su Marte. Questo cratere è largo 50 m e si trova sul fianco del vulcano spento Arsia Mons. Credit: NASA / JPL / University of Arizona

I tunnel di lava

Nei decenni trascorsi dalla visita del Mariner 9, abbiamo imparato molto su Marte e sulla sua storia geologica. Ad esempio, sappiamo che Marte ospita il vulcano più grande del Sistema Solare: Olympus Mons. Ora siamo stati in grado di osservare la superficie coN maggiore dettaglio. E questo ha rivelato la presenza di tunnel di lava sul pianeta. I tunnel di lava si formano quando la lava scorre sotto la superficie. Mentre l’esterno della lava fluente si raffredda e si solidifica in soffitto e pareti, l’interno rimane fuso e continua a scorrere.

Tunnel di lava
Una sezione trasversale illustrata con una sezione del tetto crollata. Credit Melissausbur

I tunnel di lava, chiamati anche pirrodotti, si trovano, ad esempio, sulla Terra, sulla Luna e su Marte. Nonostante la Terra sia più grande di Marte, i tubi di lava terrestri sono più piccoli di quelli del Pianeta Rosso. La telecamera HiRISE (High-Resolution Imaging Science Experiment) sul Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) della NASA ha recentemente scattato una foto di un tubo di lava collassato. Quando HiRISE ha scattato questa immagine, le ombre gli hanno impedito di vedere all’interno della sezione crollata, a volte chiamata lucernario. Ma se il buco è largo 50 metri, è probabile che anche il tubo di lava sia così grande. Sulla Terra, i tubi di lava sono larghi fino a 14-15 metri.

Olympus Mons
Un’immagine dell’Olympus Mons, il vulcano più grande del Sistema Solare, scattata dalla sonda Mariner 9. Credit: NASA

Esplorazione

Alcuni scienziati affermano che l’esplorazione dei tunnel di lava dovrebbe essere una priorità: potrebbero ospitare vita semplice sopravvissuta fino ad oggi su Marte. I tunnel possono fornire riparo dalle condizioni superficiali sempre più ostili. Se la vita fosse migrata lì in qualche modo, potrebbe essere ancora presente. Ma potrebbero essere utili anche per gli esseri umani. Alcuni ricercatori affermano che gli habitat o le basi potrebbero essere posizionati o costruiti all’interno di questi tubi. Allo stesso modo in cui potrebbero potenzialmente fornire riparo alla vita marziana esistente, potrebbero fornire riparo per gli esseri umani sulla Luna ed anche su Marte stesso. “I tubi di lava potrebbero fornire scudi stabili dalla radiazione cosmica e solare e dagli impatti di micrometeoriti che spesso si verificano sulle superfici dei corpi planetari“, ha detto Francesco Sauro, coautore di uno studio comparativo dei tubi di lava su Terra, Marte e Luna. “Inoltre, hanno un grande potenziale per fornire un ambiente in cui le temperature non variano dal giorno alla notte“.

Luna
Immagini di tunnel di lava sulla Luna. Credit: NASA / LRO
Il Moon Driver

Ma prima di usarli, dobbiamo esplorarli (c’è una forte probabilità che siano simili ai tunnel lavici sulla Terra). Ci sono solo immagini che mostrano una porzione della pavimentazione di questi tubi. La loro esplorazione sarà rischiosa. Probabilmente spetterà alle macchine condurre l’esplorazione iniziale. E gli scienziati ci hanno già pensato. Un concetto è il Moon Diver . Il Moon Diver nasce da un’idea di Laura Kerber della NASA al JPL. Lei e i suoi colleghi hanno proposto la missione di esplorazione del cratere a pozzo nel Mare della Tranquillità sulla Luna. La proposta includeva un lander fisso che sarebbe atterrato vicino al pozzo. Quindi avrebbe rilasciato un piccolo rover che si sarebbe calato dentro mentre era ancora legato al lander tramite cavo. Sfortunatamente, il Moon Diver non è stato finanziato. Ma l’idea è ancora viva.

Moon Diver
Il Moon Diver. Credit: NASA

Al momento non ci sono piani per esplorare i tunnel di lava su Marte o sulla Luna. Ma potrebbe essere solo una questione di tempo. Rispetto ad alcune delle missioni proposte per esplorare Titano ed Europa, ad esempio, una missione simile al Moon Diver potrebbe non essere così complessa o costosa. Ma fino ad allora, sono obiettivi allettanti per le sonde.

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