Le valli che attraversano la superficie di Marte sarebbero state scolpite dall’acqua sciolta sotto i ghiacci e non dai fiumi secondo un nuovo studio

La questione se la vita antica potesse esistere su Marte è un argomento molto dibattuto come l’acqua che un tempo scorreva sul suolo marziano. Ma una nuova ricerca pubblicata lunedì suggerisce che molte delle valli del Pianeta Rosso sono state scavate da ghiacciai e non da fiumi.

Lo studio pubblicato su Nature Geoscience, arriva nel bel mezzo di tante nuove missioni su Marte che cercano di scoprire se il pianeta, ormai sterile, abbia mai ospitato la vita. La ricerca mette in dubbio la teoria secondo cui il Pianeta Rosso un tempo aveva un clima caldo e umido con abbondante acqua liquida che scolpiva il paesaggio. I ricercatori del Canada e degli Stati Uniti hanno esaminato più di 10.000 valli marziane e le hanno confrontate con i canali sulla Terra scolpiti sotto i ghiacciai.

Marte
Parte della Mawrth Vallis. Credit: NASA / JPL-Caltech / Univ. Dell’Arizona

L’erosione delle valli

Negli ultimi 40 anni, da quando sono state scoperte le valli di Marte, si supponeva che i fiumi un tempo scorressero sul pianeta, erodendo e originando le valli“, ha dichiarato l’autore principale Anna Grau Galofre in una dichiarazione rilasciata dall’Università della Columbia Britannica. Ma queste formazioni sono molto variegate “suggerendo che erano in gioco molti processi per scolpirle“, ha aggiunto. 

I ricercatori hanno scoperto somiglianze tra alcune valli marziane e i canali subglaciali di Devon Island, nell’Artico canadese (soprannominato “Marte sulla Terra” per le sue condizioni sterili e gelide. Ha ospitato inoltre missioni di addestramento spaziale della NASA).

Marte
Collage che mostra le valli di Maumee di Marte (metà superiore) sovrapposte a canali sull‘isola di Devon nel Nunavut (metà inferiore). La forma dei canali, così come la rete complessiva, sembra quasi identica. Credit: NASA

I ghiacciai

Gli autori dello studio hanno affermato che le loro scoperte suggeriscono che alcune valli marziane potrebbero essersi formate circa 3,8 miliardi di anni fa dall’acqua di disgelo sotto le calotte glaciali. Le valli si sarebbero allineate con i modelli climatici prevedendo che il pianeta sarebbe stato molto più fresco nel suo antico passato. “I risultati dimostrano che solo una frazione delle reti di vallate corrisponde ai modelli tipici dell’erosione delle acque superficiali, il che è in netto contrasto con la visione convenzionale“, ha detto il coautore Mark Jellinek . 

Marte
Marte. Credit: Massimiliano Veschini
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Gli autori dello studio hanno affermato che le temperature ghiacciate avrebbero potuto sostenere meglio la vita antica. “Una lastra di ghiaccio darebbe maggiore protezione e stabilità all’acqua sottostante, oltre a fornire riparo dalla radiazione solare in assenza di un campo magnetico, qualcosa che Marte aveva una volta, ma che è scomparso miliardi di anni fa“, hanno dichiarato.

Perseverance
Il rover Perseverance. Credit: NASA

Il Rover Perseverance

La ricerca arriva dopo che la NASA ha lanciato il suo ultimo rover su Marte, Perseverance, per cercare segni di antica vita microbica sul Pianeta Rosso. Se tutto andrà secondo i piani, il rover raggiungerà Marte il 18 febbraio 2021 e raccoglierà campioni di roccia che potrebbero fornire indizi sul fatto che ci sia mai stata vita passata su Marte. Tuttavia, il recupero e l’analisi non sono previsti prima degli anni ’30.

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