Il rover Curiosity ha trovato prove sedimentologiche di antiche gigantesche inondazioni su Marte causate da un gigantesco impatto meteorico

Abbiamo identificato gigantesche inondazioni passate per la prima volta utilizzando dati sedimentologici dettagliati osservati dal rover Curiosity“, ha detto il dottor Alberto G. Fairén, astrobiologo del Dipartimento di Astronomia della Cornell University e del Centro de Astrobiología spagnolo. “I depositi lasciati dalle inondazioni non erano stati precedentemente identificati con i dati orbitanti“. Come nel caso della Terra, le caratteristiche geologiche, incluso il lavoro dell’acqua e del vento, sono state “congelate” nel tempo su Marte per circa 4 miliardi di anni. Queste caratteristiche indicano processi che hanno modellato la superficie di entrambi i pianeti in passato.

Le prove sedimentarie
Le prove sedimentarie. Credit: Malin Space Science Systems / NASA / JPL

Questo caso include la presenza di gigantesche caratteristiche a forma di onda negli strati sedimentari del Cratere Gale, spesso chiamati megaripples o antidune, alti circa 19 metri e distanziati di circa 137 m l’uno dall’altro“, ha detto il professor Ezat Heydari, ricercatore in il Dipartimento di Fisica, Scienze dell’Atmosfera e Geoscienza alla Jackson State University. “Le antidune, forme di fondo tipiche di ambienti ad elevata energia generalmente in fase con il movimento della superficie d’acqua, sono indicative di alluvioni sul fondo del Cratere Gale circa 4 miliardi di anni fa. Sono identiche alle caratteristiche formate dallo scioglimento del ghiaccio sulla Terra circa 2 milioni di anni fa“.

Marte
Gli strati in primo piano si immergono verso la base del Monte Sharp, indicando il flusso d’acqua verso un bacino che esisteva prima che si formasse la maggior parte della montagna. Credit: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Le cause

La causa più probabile delle inondazione di Marte è stata lo scioglimento del ghiaccio causato dal calore generato da un grande impatto, che ha rilasciato anidride carbonica e metano dai serbatoi ghiacciati del pianeta. Il vapore acqueo e il rilascio di gas combinati hanno prodotto per un breve periodo condizioni calde e umide sul Pianeta Rosso. La condensa ha formato nuvole di vapore acqueo, che a loro volta hanno creato piogge torrenziali, forse su tutto il pianeta. Quell’acqua è entrata nel Gale Crater e si è combinata con quella che scendeva dal Monte Sharp: ciò ha prodotto gigantesche inondazioni improvvise che hanno depositato le creste di ghiaia nelle pianure di Hummocky.

Perseverance e Ingenuity
Perseverance e Ingenuity, rappresentazione della futura missione. Credit: NASA/JPL

Il giovane Marte era un pianeta estremamente attivo da un punto di vista geologico“, ha detto il dottor Fairén. “Il pianeta aveva le condizioni necessarie per supportare la presenza di acqua liquida sulla superficie e sulla Terra e spesso dove c’è acqua, c’è vita“. Quindi il primo Marte era un pianeta abitabile? Questa è una domanda a cui il prossimo rover Perseverance della NASA aiuterà a rispondere.

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