“È come il Titanic, moltiplicato per 10”, dicono gli scienziati.

Secondo un nuovo studio anche piccoli impatti potrebbero aver riscaldato e ammorbidito il ghiaccio che ricopre la luna di Giove, Europa. Secondo i ricercatori, infatti, le comete potrebbero aver piantato i mattoni fondamentali della vita, sotto la spessa crosta ghiacciata di satelliti come Europa.

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Rappresentazione artistica dell’impatto di una cometa su Europa. Credit: NASA

Impatti di comete su Europa: “Come il Titanic, moltiplicato per 10”

Il guscio ghiacciato di Europa è caratterizzato da crateri, la maggior parte dei quali sono stati causati da piccoli impatti che hanno intaccato la superficie della luna, ma non grandi abbastanza da penetrare nell’oceano sottostante. Questo nuovo studio ha dimostrato che gli impatti penetrati per metà, nella crosta ghiacciata del corpo celeste, avrebbero accumulato abbastanza acqua da permettere al materiale trasportato dalle comete di affondare sotto la superficie.

“Una volta che accumuli così tanta acqua, affondi – spiegano gli scienziati – è come il Titanic, ma moltiplicato per 10″. Si tratta di un meccanismo di drenaggio che potrebbe verificarsi fra altri 10mila o 100mila anni, ma che resta fondamentale per il trasporto di ossidanti, che aumenterebbero l’abitabilità di Europa. “Ciò aumenta di gran lunga le probabilità che sotto la spessa coltre ghiacciata di questa luna possa esserci vita” concludono gli autori della ricerca.

Gli scienziati hanno usato simulazioni numeriche per modellare l’evoluzione dei crateri dopo gli impatti. Hanno anche approfondito come l’acqua sciolta e ricca di minerali si muova attraverso il ghiaccio. Le simulazioni hanno mostrato che una cometa larga meno di un chilometro scioglierebbe abbastanza ghiaccio da riempire uno dei grandi laghi che si trovano nel Nord America. Si tratta di un fenomeno che potrebbe riguardare non solo Europa, ma un gran numero di altri satelliti e pianeti.

Riferimenti: Space.com

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