Gli scienziati hanno confermato l’esistenza dell’esopianeta Proxima b, un pianeta terrestre e nella zona abitabile a “soli 4,2 anni luce” dalla Terra. 

Proxima b è un esopianeta in orbita nella zona abitabile, ovvero la distanza è tale che la temperatura media garantirebbe la presenza di acqua liquida, della nana rossa Proxima Centauri. I ricercatori hanno confermato l’esistenza del pianeta e sono stati in grado di indicare con precisione la sua massa, 1,17 volte quella della Terra, e la sua orbita, a 11,2 giorni attorno alla sua stella ospite.

Confermare l’esistenza di Proxima b è stato un compito importante, ed è uno dei pianeti più interessanti conosciuti“, ha dichiarato Alejandro Suarez Mascareño, autore principale dello studio .

Proxima b
Proxima b rappresentazione artistica. Credit: ESO/M. Kornmesser

Grazie ad ESPRESSO

Gli astronomi sono stati in grado di misurare accuratamente la massa e l’orbita dell’esopianeta grazie a ESPRESSO, uno spettrografo di fabbricazione svizzera sul Very Large Telescope in Cile. Proxima b è stato rilevato per la prima volta nel 2016 utilizzando un vecchio spettrografo noto come HARPS, ma la precisione di ESPRESSO si è dimostrata preziosa.

“Siamo stati molto contenti della performance di HARPS, che è stato responsabile della scoperta di centinaia di esopianeti negli ultimi 17 anni”, ha aggiunto Francesco Pepe, professore nel Dipartimento di Astronomia della Facoltà di Scienze dell’UNIGE e leader di ESPRESSO. “Siamo davvero entusiasti che ESPRESSO sia in grado di produrre misurazioni ancora migliori, ed è gratificante per il lavoro di squadra che dura da quasi 10 anni.”

Rendering dello strumento ESPRESSO. Credit: ESO

Proxima c

A gennaio, i ricercatori hanno scoperto la presenza di un  possibile secondo esopianeta , una “Super Terra”, anch’esso in orbita attorno a Proxima Centauri, noto come Proxima c. Proxima c probabilmente non è abitabile, data la sua temperatura media. Tuttavia, è possibile che Proxima b abbia acqua liquida, dato che riceve quantità “comparabili” di energia dalla sua stella che la Terra riceve dal Sole. È solo una questione di sapere se l’esopianeta ha un’atmosfera per proteggerlo dai raggi X che provengono da Proxima Centauri.

Diametro angolare di Proxima Centauri vista dal pianeta, in confronto al diametro angolare del Sole visto dalla Terra. Credit: ESO/G. Coleman

Tante domande che troveranno risposte in seguito

“Esiste un’atmosfera che protegge il pianeta da questi raggi mortali?” Si è chiesto Christophe Lovis, ricercatore del dipartimento di astronomia dell’UNIGE e responsabile delle prestazioni scientifiche e dell’elaborazione dei dati di ESPRESSO. “E se questa atmosfera esiste, contiene gli elementi chimici che promuovono lo sviluppo della vita (ossigeno, per esempio)? Da quanto tempo esistono queste condizioni favorevoli?” Lovis ha continuato: “Affronteremo tutte queste domande, in particolare con l’aiuto di strumenti futuri come lo spettrometro RISTRETTO, che costruiremo appositamente per rilevare la luce emessa da Proxima b e HIRES, che verranno installati sul futuro telescopio gigante ELT 39 m che l’ESO sta costruendo in Cile. “

Riferimenti:

  • La ricerca è stata pubblicata su Arxiv
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