Gli scienziati hanno scoperto un nuovo tipo di oggetto stellare che sfida la nostra comprensione della fisica delle stelle di neutroni

Un team internazionale guidato da astronomi della Curtin University dell’International Center for Radio Astronomy Research (ICRAR) ha scoperto un nuovo tipo di oggetto stellare che sfida la nostra comprensione della fisica delle stelle di neutroni. L’oggetto potrebbe essere una magnetar a periodo ultra lungo, un raro tipo di stella con campi magnetici estremamente forti in grado di produrre potenti esplosioni di energia. Fino a poco tempo fa, tutte le magnetar conosciute rilasciavano energia a intervalli che andavano da pochi secondi a pochi minuti. L’oggetto appena scoperto emette onde radio ogni 22 minuti, rendendolo la magnetar con il periodo più lungo mai rilevato.

La scoperta

Gli astronomi hanno scoperto l’oggetto utilizzando il Murchison Widefield Array (MWA), un radiotelescopio nel Wajarri Yamaji Country nell’entroterra dell’Australia occidentale. L’autrice principale, la dott.ssa Natasha Hurley-Walker, ha affermato che la magnetar, denominata GPM J1839−10, si trova a 15.000 anni luce dalla Terra in direzione della costellazione dello Scudo. L’oggetto stellare è solo il secondo del suo genere mai rilevato dopo che il primo è stato scoperto dal ricercatore Curtin University Tyrone O’Doherty. Inizialmente, gli scienziati non potevano spiegare cosa avevano scoperto. Hanno pubblicato un articolo su Nature nel gennaio 2022 descrivendo un enigmatico oggetto transitorio che appariva e scompariva in modo intermittente, emettendo potenti raggi di energia tre volte all’ora. Tra luglio e settembre 2022, il team ha scansionato i cieli utilizzando il telescopio MWA.

Stelle
Rappresentazione artistica della magnetar a periodo ultra lungo, un raro tipo di stella con campi magnetici estremamente forti in grado di produrre potenti esplosioni di energia. Credit: ICRAR

Ben presto hanno trovato quello che stavano cercando in GPM J1839-10. Emette esplosioni di energia che durano fino a cinque minuti, cinque volte più a lungo del primo oggetto. Altri telescopi sono stati utilizzati per confermare la scoperta e saperne di più sulle caratteristiche uniche dell’oggetto. Non tutte le magnetar producono onde radio. Alcuni esistono al di sotto della “linea della morte”, una soglia critica in cui il campo magnetico di una stella diventa troppo debole per generare emissioni ad alta energia.

Osservazioni future

La scoperta ha importanti implicazioni per la nostra comprensione della fisica delle stelle di neutroni e del comportamento dei campi magnetici in ambienti estremi. Solleva anche nuove domande sulla formazione e l’evoluzione delle magnetar e potrebbe far luce sull’origine di fenomeni misteriosi come i lampi radio veloci. Gli scienziati condurranno ulteriori osservazioni della magnetar per saperne di più sulle sue proprietà e comportamento. Di seguito, ecco la video animazione (rappresentazione artistica):

Fonte: ICRAR