L’analisi di un meteorite marziano rivela la presenza di acqua 4,4 miliardi di anni fa su Marte prima della nascita della vita sulla Terra

Un meteorite di Marte risalente a miliardi di anni fa rivela dettagli di antichi eventi di impatto sul Pianeta Rosso. Alcuni minerali della crosta marziana nel meteorite sono ossidati, suggerendo la presenza di acqua durante l’impatto che ha creato il meteorite. La scoperta aiuta a colmare alcune lacune nella conoscenza del ruolo dell’acqua nella formazione dei pianeti. C’è una domanda di vecchia data nella scienza planetaria sull’origine dell’acqua sulla Terra, Marte e altri grandi corpi come la Luna. Un’ipotesi sostiene che provengano da asteroidi e comete. Ma alcuni ricercatori planetari pensano che l’acqua potrebbe essere solo una delle tante sostanze che si trovano naturalmente durante la formazione dei pianeti. Una nuova analisi di un antico meteorite marziano aggiunge supporto a questa seconda ipotesi.

Black Beauty
The ‘Black Beauty’ meteorite. Credit: NASA/Luc Labenne

NWA 7034 e NWA 7533

Diversi anni fa, un paio di meteoriti scuri furono scoperti nel deserto del Sahara. Sono stati soprannominati NWA 7034 e NWA 7533, dove NWA sta per Africa nord-occidentale e il numero è l’ordine in cui i meteoriti sono ufficialmente approvati dalla Meteoritical Society, un’organizzazione internazionale di scienza planetaria. L’analisi ha mostrato che questi meteoriti sono nuovi tipi di meteoriti marziani e sono miscele di diversi frammenti di roccia.

Marte
Gli strati in primo piano si immergono verso la base del Monte Sharp, indicando il flusso d’acqua verso un bacino che esisteva prima che si formasse la maggior parte della montagna. La ripresa del rover Curiosity. Credit: NASA / JPL-Caltech / MSSS

I primi frammenti si sono formati su Marte 4,4 miliardi di anni fa, rendendoli i più antichi meteoriti marziani conosciuti. Rocce come questa sono rare e possono portare fino a 10.000 dollari al grammo. Ma recentemente sono stati acquistati 50 grammi di NWA 7533 per l’analisi dal team internazionale a cui stava partecipando il professor Takashi Mikouchi dell’Università di Tokyo. Il progetto è stato guidato dall’allora studente laureato Zhengbin Deng presso l’Université de Paris e attualmente professore assistente presso l’Università di Copenaghen. 

Studio i minerali nei meteoriti marziani per capire come si è formato Marte e si sono evoluti la sua crosta e il suo mantello. Questa è la prima volta che indago su questo particolare meteorite, soprannominato Black Beauty per il suo colore scuro”, ha detto Mikouchi. “I nostri campioni di NWA 7533 sono stati sottoposti a quattro diversi tipi di analisi spettroscopiche, metodi per rilevare le impronte chimiche. I risultati hanno portato il nostro team a trarre alcune conclusioni entusiasmanti“.

Marte
Panorama Marziano. Credit: NASA

Acqua su Marte

È ben noto agli scienziati planetari che l’acqua è stata su Marte per almeno 3,7 miliardi di anni. Ma dalla composizione minerale del meteorite, Mikouchi e il suo team hanno dedotto che è probabile che l’acqua fosse presente molto prima, circa 4,4 miliardi di anni fa. “I clasti ignei, o roccia frammentata, nel meteorite sono formati dal magma e sono comunemente causati da impatti e ossidazione“, ha detto Mikouchi. “Questa ossidazione potrebbe essersi verificata se fosse presente acqua sulla o nella crosta marziana 4,4 miliardi di anni fa durante un impatto che ha sciolto parte della crosta. La nostra analisi suggerisce anche che un tale impatto avrebbe rilasciato molto idrogeno, il che avrebbe contribuito al riscaldamento planetario in un momento in cui Marte aveva già una spessa atmosfera isolante di anidride carbonica“.

L’acqua è probabilmente un sottoprodotto naturale di qualche processo all’inizio della formazione del pianeta. Questa scoperta potrebbe aiutare i ricercatori a rispondere alla domanda sulla provenienza dell’acqua, che a sua volta potrebbe influire sulle teorie sulle origini della vita e sull’esplorazione della vita oltre la Terra.

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