Se una stella si avvicina troppo a un buco nero, ad esempio, quest’ultimo la inghiottirebbe. E se si avvicinasse al nostro pianeta? Scopriamolo insieme!

Le stelle sono legate gravitazionalmente alle loro galassie e si muovono insieme all’ambiente circostante. Ma a volte qualcosa rompe questo legame. Se una stella si avvicinasse troppo a un buco nero supermassiccio, ad esempio, quest’ultimo la inghiottirebbe senza via di scampo. Ma cosa accadrebbe alla Terra se uno di questi intrusi stellari si avvicinasse troppo? Non è un evento molto probabile, ma la possibilità non è zero.

Un’altra stella oltre al Sole

Credit: NASA/JPL-Caltech

Dopo diversi miliardi di anni, il nostro Sistema Solare funziona in modo abbastanza semplice: i pianeti ruotano mentre orbitano attorno al Sole, che si trova nel mezzo di tutto questo. Ma se un’altra stella si avvicinasse troppo, i legami gravitazionali invisibili che mantengono tutto così com’è, si allungherebbero o si spezzerebbero? La Terra è un pianeta minuscolo, contenente solo circa tre milionesimi della massa del Sole. Il nostro pianeta esiste secondo la potente gravità del Sole e se un’altra stella si unisse alla festa, la Terra sarebbe completamente alla mercé del nuovo caos gravitazionale.

Il nuovo studio

Un nuovo studio esamina cosa accadrebbe se una stella arrivasse entro 100 Unità Astronomiche dal Sole. L’autore principale è Sean Raymond, astronomo del laboratorio di astrofisica di Bordeaux. Sostiene che la stabilità del nostro Sistema Solare non durerà. Il Sole continuerà ad evolversi e, nel prossimo miliardo di anni, diventerà più luminoso. La Terra è terribilmente vicina al limite interno della cosiddetta zona abitabile. Basta avvicinarsi un po’ più al Sole e il delicato equilibrio che consente all’acqua liquida di persistere sulla superficie verrebbe interrotto.

Le probabilità di incontrare un’altra stella

Nello stesso intervallo di un miliardo di anni, c’è circa l’1% di possibilità di incontrare un’altra stella. La Terra verrebbe spinta fuori dalla zona abitabile? “La Terra ha circa un miliardo di anni ancora perché possa sostenere la vita”, scrivono gli autori dello studio. La maggior parte delle stelle di passaggio, chiamate anche stelle intergalattiche o iperveloci perché le loro traiettorie le porteranno fuori dalla Via Lattea, non si avvicinano neanche lontanamente alla Terra.

Esempi di stelle “canaglia”

Credit: Raymond et al. 2023

Kappa Cassiopeiae, ad esempio, è a 4.000 anni luce di distanza e non si avvicinerà mai. Altre, scoperte dagli astronomi nel 2012, sono state espulse dopo essersi scontrate con il buco nero supermassiccio al centro della Via Lattea e le loro traiettorie non le hanno portate vicino alla Terra. “Statisticamente parlando, i passaggi ravvicinati a distanze inferiori a 100 UA, che influenzerebbero fortemente le orbite dei pianeti, avvengono solo all’incirca una volta ogni 100 Gy nell’attuale quartiere galattico”, spiegano i ricercatori.

I risultati delle simulazioni

Il team ha eseguito simulazioni al computer per cercare di determinare i potenziali effetti per la Terra. Hanno iniziato con gli otto pianeti del Sistema Solare e hanno aggiunto un’altra stella oltre al Sole. Hanno simulato massa, velocità e traiettoria per vedere le conseguenze sui pianeti. “Se una stella passasse entro 100 UA dal Sole, c’è ancora un’alta probabilità che tutti gli 8 pianeti del Sistema Solare sopravvivano”, scrivono gli autori.

Lo scenario peggiore

La simulazione ha prodotto risultati diversi. Mercurio è il pianeta più vulnerabile e potrebbe facilmente entrare in collisione con il Sole. Altri risultati includono la collisione della Terra con Venere, l’espulsione dei giganti di ghiaccio Urano e Nettuno, la sopravvivenza solo della Terra e di Giove, o solo di Giove. In uno scenario apocalittico, tutti gli otto pianeti vengono espulsi dal sistema solare.

Riferimenti: Universe Today