Il sistema stellare Tau Boötes che ospita un esopianeta gioviano caldo a circa 51 anni luce, ha mostrato una significativa “firma radio”, una finestra potenziale unica sul campo magnetico del pianeta

Monitorando il cosmo con un array di radiotelescopi, un team internazionale di scienziati ha rilevato esplosioni radio emanate dalla costellazione di Boötes, che potrebbe essere la prima emissione radio raccolta da un pianeta oltre il nostro sistema solare. Il team è stato guidato dal ricercatore Jake D.Turner, Philippe Zarka dell’Observatoire de Paris e Jean-Mathias Griessmeier dell’Université d’Orléans.

Presentiamo uno dei primi indizi sulla rilevazione di un esopianeta nel regno delle emissioni radio“, ha detto Turner. “Il segnale proviene dal sistema Tau Boötes, che contiene una stella binaria e un esopianeta. Sosteniamo un’emissione da parte del pianeta stesso. Dalla forza e dalla polarizzazione del segnale radio e del campo magnetico del pianeta, è compatibile con le previsioni teoriche“. Tra i coautori c’è il consulente post-dottorato Jayawardhana, preside Harold Tanner del College of Arts and Sciences e un professore di astronomia. “Se confermato attraverso osservazioni di follow-up“, ha detto Jayawardhana, “questo rilevamento radio apre una nuova finestra sugli esopianeti, offrendoci un nuovo modo di esaminare mondi alieni che sono a decine di anni luce di distanza“.

Tau Boötes b
In questa rappresentazione artistica del sistema Tau Boötes b, vengono mostrate le linee che rappresentano il campo magnetico invisibile che proteggono il pianeta dal vento stellare. Credit: Jack Madden/Cornell University

LOFAR

Utilizzando il Low Frequency Array (LOFAR), un radiotelescopio nei Paesi Bassi, Turner e i suoi colleghi hanno scoperto esplosioni di emissioni da un sistema stellare che ospita un cosiddetto gioviano caldo, un pianeta gigante gassoso che è molto vicino alla propria stella. Il gruppo ha anche osservato altri potenziali esopianeti candidati all’emissione di radio nei sistemi 55 Cancri (nella costellazione del Cancro) e Upsilon Andromedae. Solo il sistema di Tau Boötes, distante circa 51 anni luce, ha mostrato una significativa firma radio, una finestra potenziale unica sul campo magnetico del pianeta. L’osservazione del campo magnetico di un esopianeta aiuta gli astronomi a decifrare le proprietà interne e atmosferiche di un pianeta, così come la fisica delle interazioni stella-pianeta.

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Emissioni radio

Il campo magnetico probabilmente lo protegge dai pericoli del vento stellare. “Il campo magnetico degli esopianeti simili alla Terra (non è questo il caso) può contribuire alla loro possibile abitabilità“, ha detto Turner, “schermando la propria atmosfera dal vento solare e dai raggi cosmici e proteggendo il pianeta dalla perdita atmosferica“.

Giove

Giove fondamentale

Due anni fa, Turner e i suoi colleghi hanno esaminato la firma delle emissioni radio di Giove e hanno ridimensionato quelle emissioni per imitare le possibili firme di un lontano esopianeta simile a Giove. Questi risultati sono diventati il ​​modello per la ricerca delle emissioni radio da esopianeti da 40 a 100 anni luce di distanza. Dopo aver analizzato oltre 100 ore di osservazioni radio, i ricercatori sono stati in grado di trovare la prevista firma di Tau Boötes b. “Abbiamo imparato dal nostro Giove che aspetto ha questo tipo di rilevamento. Siamo andati a cercarlo e lo abbiamo trovato“, ha detto Turner. La firma, però, è debole. “Rimangono alcune incertezze sul fatto che il segnale radio rilevato provenga dal pianeta. La necessità di osservazioni di follow-up è fondamentale“, ha detto. Turner e il suo team hanno già iniziato una campagna utilizzando più radiotelescopi per seguire il segnale da Tau Boötes.

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