Gli astronomi, utilizzando il telescopio spaziale Hubble, hanno osservato una misteriosa tempesta su Nettuno. Il gigante blu non smette di stupirci

La tempesta su Nettuno, più ampia dell’Oceano Atlantico, si è formata nell’emisfero settentrionale del pianeta ed è stata scoperta da Hubble nel 2018 . Le osservazioni dopo un anno hanno mostrato che ha iniziato a spostarsi verso sud verso l’equatore, dove si prevedeva svanisse dalla vista. Con sorpresa, Hubble ha notato che il vortice ha cambiato direzione nell’agosto 2020, puntando di nuovo a nord. Sebbene Hubble abbia rintracciato macchie scure simili negli ultimi 30 anni, questo comportamento atmosferico imprevedibile è qualcosa di nuovo.

Ma la tempesta non era sola. Hubble ha individuato un’altra macchia scura più piccola nel gennaio di quest’anno che è apparsa temporaneamente vicino alla più grande. Potrebbe essere stato un pezzo del gigantesco vortice che si è interrotto, è andato alla deriva e poi è scomparso nelle successive osservazioni. “Siamo entusiasti di queste osservazioni perché questo frammento scuro più piccolo è potenzialmente parte del processo di interruzione della macchia scura“, ha affermato Michael H. Wong dell’Università della California a Berkeley. “Questo è un processo che non è mai stato osservato. Abbiamo visto alcune altre macchie scure svanire e sono sparite, ma non abbiamo mai visto nulla di interrotto, anche se è previsto nelle simulazioni al computer“.

Nettuno
Questa foto del telescopio spaziale Hubble di Nettuno rivela una mostruosa tempesta oscura (in alto al centro) e l’emergere di una macchia scura più piccola nelle vicinanze (in alto a destra). Credit: NASA, ESA, STScI, MH Wong (University of California, Berkeley) e LA Sromovsky e PM Fry (University of Wisconsin-Madison)

La tempesta

La grande tempesta, che ha un diametro di circa 7400 km, è la quarta macchia scura che Hubble ha osservato su Nettuno dal 1993. Altre due tempeste oscure sono state scoperte dalla sonda Voyager 2 nel 1989. Da allora, solo Hubble ha avuto la nitidezza e la sensibilità nella luce visibile per tracciare queste caratteristiche sfuggenti, che sono apparse in sequenza e poi sono svanite per una durata di circa due anni ciascuna.

Nettuno
Le due tempeste. Credit: NASA, ESA, STScI, MH Wong (University of California, Berkeley) e LA Sromovsky e PM Fry (University of Wisconsin-Madison)

I vortici scuri di Nettuno sono sistemi ad alta pressione che possono formarsi a latitudini medie e possono quindi migrare verso l’equatore. Iniziano rimanendo stabili a causa delle forze di Coriolis, che fanno ruotare in senso orario le tempeste dell’emisfero settentrionale, a causa della rotazione del pianeta (queste tempeste sono diverse dagli uragani sulla Terra, che ruotano in senso antiorario perché sono sistemi a bassa pressione). Tuttavia, quando una tempesta si sposta verso l’equatore, l’effetto Coriolis si indebolisce e la tempesta si disintegra. Nelle simulazioni al computer, queste tempeste seguono un percorso più o meno diretto verso l’equatore, fino a quando non c’è alcun effetto di Coriolis a tenerle insieme. A differenza delle simulazioni, l’ultima tempesta gigante non è migrata nella “kill zone” equatoriale.

I giganti gassosi

Inversione di percorso

Le osservazioni di Hubble hanno anche rivelato che la sconcertante inversione del percorso della grande tempesta si è verificata nello stesso momento in cui ne è apparsa una più piccola (6200 km di diametro circa) in una zona atmosferica diversa del pianeta. I ricercatori stanno continuando ad analizzare i dati per determinare se la piccola tempesta è persistita per il resto del 2020. È ancora un mistero come si formino. L’aspetto oscuro della tempesta potrebbe essere dovuto a un elevato strato di nuvole scure e potrebbe indicare agli astronomi la struttura verticale della tempesta. Un’altra caratteristica insolita della macchia scura è l’assenza di nuvole luminose attorno ad essa, che erano presenti nelle immagini di Hubble scattate quando il vortice è stato scoperto nel 2018. Apparentemente, le nuvole sono scomparse quando il vortice ha interrotto il “suo viaggio” verso sud. Le nuvole luminose si formano quando il flusso d’aria viene perturbato e deviato verso l’alto sopra il vortice, causando il probabile congelamento dei gas in cristalli di ghiaccio di metano. La mancanza di nuvole potrebbe rivelare informazioni su come si evolvono le macchie.

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