Grazie al Nancy Grace Roman Space Telescope potremmo finalmente far luce su questi misteriosi oggetti dell’Universo: i pianeti canaglia

Nascosti tra l’apparente infinità dello spazio, potrebbero esserci innumerevoli mondi che non vedono mai la luce del giorno. Questi corpi misteriosi, chiamati pianeti canaglia, non sono come gli altri pianeti, e potrebbero essercene una moltitudine. Nel nostro Sistema Solare, la Terra e gli altri pianeti orbitano attorno al Sole, immergendosi nel suo calore e nella sua luce. I pianeti canaglia o ribelli, d’altra parte, non sono legati a nessuna stella: semplicemente si spostano da soli attraverso lo spazio vuoto e non appartengono a nient’altro che all’oscurità. Si allontanano così tanto dalla luce delle stelle che sono molto difficili da individuare.

Pianeta canaglia, animazione

Il Nancy Grace Roman Space Telescope

L’universo potrebbe pullulare di pianeti canaglia“, afferma l’ astronomo Scott Gaudi della Ohio State University (OSU). Questi pianeti, però, non saranno in grado di nascondersi da noi ancora per molto. Nei prossimi anni, la NASA lancerà il Nancy Grace Roman Space Telescope, un nuovo telescopio spaziale da 4 miliardi di dollari, con ottiche che dovrebbero darci un campo visivo 100 volte maggiore del famoso telescopio spaziale Hubble. La visione telescopica migliorata di Roman darà il via a una nuova generazione di rilevamento e studio degli esopianeti e una nuova ricerca suggerisce che getterà un po’ di luce su questi pianeti vaganti e nascosti, noti anche come oggetti di massa planetaria (FFP) fluttuanti.

Il Nancy Grace Roman Space Telescope
Rappresentazione del Nancy Grace Roman Space Telescope. Credit: NASA

Lo studio

Un nuovo studio teorico che indaga sulle capacità tecnologiche del Nancy Grace Roman Space Telescope, svolto dallo studente laureato in astronomia dell’OSU Samson Johnson e dal suo team prevede che la capacità della prossima missione della NASA di rilevare i FFP sarà almeno 10 volte maggiore di ciò che è possibile oggi. “Questo ci offre una finestra su questi mondi che altrimenti non avremmo“, dice Johnson. “Sono stati scoperti diversi pianeti canaglia, ma per avere un quadro completo, la nostra scommessa migliore è qualcosa come Roman. Questa è una frontiera totalmente nuova“.

Anche se c’è molto che non sappiamo ancora su come nascono i pianeti canaglia, si pensa che possano formarsi in dischi gassosi attorno alle stelle, prima di essere lanciati dai loro sistemi stellari attraverso le forze gravitazionali. In alternativa, potrebbero prendere forma in modo simile a come si formano le stelle, nascendo quando una nuvola di gas e polvere collassa, solo che produce un pianeta isolato e di piccola massa, invece di un nucleo stellare.

Pianeti canaglia
Pianeta canaglia, rappresentazione. Credit: NASA

Il microlensing gravitazionale

I meccanismi di origine rimangono misteriosi, per ora, ma ciò che è chiaro è come il telescopio Roman sarà in grado di individuare questi oggetti alla deriva nell’oscurità: una tecnica chiamata microlensing gravitazionale. Ciò si verifica quando la luce proveniente da un oggetto distante come una stella viene deformata tramite forze gravitazionali esercitate da un oggetto massiccio, come un pianeta. Quando si verifica questa deformazione, la luce della stella lontana viene ingrandita, rendendo più facile, per gli scienziati, scoprire nuove informazioni sull’oggetto massiccio di fronte ad essa, compresi i pianeti canaglia che altrimenti potrebbero rimanere completamente invisibili. Il microlensing gravitazionale è in uso da oltre tre decenni, ma con le capacità del telescopio Roman, si prevede che rivelerà pianeti canaglia freddi e oscuri mai stati visibili prima.

Come il microlensing gravitazionale rivela pianeti canaglia

Il segnale di microlensing da un pianeta canaglia dura solo da poche ore a un paio di giorni e poi scompare per sempre“, dice l’astrofisico Matthew Penny della Louisiana State University. “Questo li rende difficili da osservare dalla Terra, anche con più telescopi. Roman è un punto di svolta per le ricerche sui pianeti canaglia“.

Analogie con la scoperta degli esopianeti

Trascorreranno ancora alcuni anni prima che il telescopio spaziale Roman Nancy Grace sia operativo, ma con la missione programmata nel 2025, non dovremo aspettare molto prima che una nuova era di scoperte astronomiche possa diventa possibile, in qualche modo simile alla scoperta dei primi esopianeti. Queste scoperte hanno iniziato a essere confermate solo negli anni ’90, ma ora ci sono migliaia di esopianeti conosciuti. Abbiamo pochissime informazioni circa i pianeti canaglia e Roman sarà decisivo.

Con l’espansione della nostra visione dell’Universo, ci siamo resi conto che il nostro Sistema Solare potrebbe essere insolito“, afferma Johnson. “Roman ci aiuterà a saperne di più su come ci adattiamo allo schema cosmico delle cose studiando i pianeti canaglia“.

Riferimenti:

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