Secondo una nuova ricerca, Marte ha avuto temporali su tutto il pianeta così intensi da “rompere” i suoi laghi e modellare la superficie del Pianeta Rosso

Una nuova ricerca sui laghi ormai aridi del Pianeta Rosso suggerisce che un’enorme quantità di pioggia deve essersi riversata dai cieli, approssimativamente da 3,5 a 4 miliardi di anni fa, abbastanza per scolpire canali simili a fiumi e aprire una breccia in diversi bacini lacustri. Modellare come appariva il clima di Marte tanti anni fa è incredibilmente difficile, ma gli studi sulla geomorfologia e la chimica del pianeta suggeriscono certamente che un tempo il Pianeta Rosso ospitava tanta acqua, alimentata sia dalle piogge che dallo scioglimento della neve.

Questo è estremamente importante perché da 3,5 a 4 miliardi di anni fa Marte era ricoperto d’acqua. Aveva molta pioggia, contestualmente allo scioglimento della neve, per riempire quei canali e laghi“, afferma la scienziata planetaria Gaia Stucky de Quay dell’Università del Texas.

Laghi su Marte
Rappresentazione artistica di un antico bacino su Marte

Le piogge

Gli scienziati non sono sicuri di quanto siano durati questi acquazzoni o se il tempo fosse torrenziale, una pioggerella o un misto. Ma i segni sulla superficie di Marte suggeriscono che una volta ci fossero state piogge abbastanza forti da modellare la superficie. “Adesso è completamente asciutto“, dice Stucky de Quay. “Stiamo cercando di capire quanta acqua c’era e dove è finita“. 

Utilizzando immagini satellitari e topografia, i ricercatori hanno esaminato 96 bacini lacustri su Marte che si pensa si siano formati miliardi di anni fa. Alcuni dei bacini si erano “rotti” dall’acqua traboccante, noti come bacini aperti, mentre altri sono rimasti intatti, noti come bacini chiusi

"Open lake" e "closed lake" su Marte
“Open lake” e “closed lake” su Marte. Credit: Stucky de Quay et al., Geology, 2020

Misurando questi laghi e i loro bacini idrografici, il team è stato in grado di mostrare quanta pioggia, unita allo scioglimento della neve, sarebbe stata necessaria a riempire i bacini senza romperli, mentre allo stesso tempo l’acqua traboccava dai bacini aperti. Nei casi in cui un bacino chiuso e uno aperto fossero alimentati dallo stesso fiume, i ricercatori hanno calcolato sia la pioggia massima che quella minima caduta in un singolo evento. In un solo temporale, che potrebbe essere durato per giorni o addirittura migliaia di anni, i ricercatori stimano precipitazioni tra i 4 e 159 metri.

Sebbene gli effetti possano essere visti in tutto il pianeta, non tutte le aree sono state colpite allo stesso modo. Alcuni laghi a bacino aperto si trovavano in regioni che sarebbero considerate “semi aride” sulla Terra, quindi probabilmente hanno ricevuto meno acqua rispetto alle parti più umide.

Marte
Gli strati in primo piano si immergono verso la base del Monte Sharp, indicando il flusso d’acqua verso un bacino che esisteva prima che si formasse la maggior parte della montagna. Foto ripresa dal rover Curiosity. Crediti: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Sottolineiamo ancora una volta che i nostri vincoli si basano su una soglia, non cumulativa, (cioè, il trabocco del lago) che deve essersi verificato durante un singolo episodio di deflusso quasi continuo, che può essersi ripresentato più volte“, scrivono gli autori . “In effetti, i grandi volumi erosivi delle valli richiedono volumi d’acqua cumulativi che generalmente superano i volumi dei bacini lacustri, suggerendo così ripetuti episodi di deflusso“.

In altre parole, i canali più profondi che venivano condotti ai laghi furono probabilmente scavati durante diversi acquazzoni, che avrebbero allagato i laghi in diverse occasioni.

Lo studio dei modelli climatici

Gli autori pensano che queste nuove informazioni sulle precipitazioni potrebbero aiutare a migliorare e testare i nostri modelli climatici per il Pianeta Rosso, ma ammettono che le loro scoperte sono solo un pezzo di puzzle più grande. Comprendere l’evoluzione climatica di Marte sarà fondamentale per valutare il suo potenziale nell’ospitare la vita, ed è per questo che il rover Mars 2020 Perseverance inizierà ad esplorare nel febbraio del 2021 il letto di un lago. 

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