Quasi certamente non è un messaggio extraterrestre. Ma le onde che sembravano provenire dalle vicinanze di Proxima Centauri aiuteranno gli astronomi a perfezionare le loro tecniche di ricerca

Gli astronomi alla ricerca di segni di vita oltre la Terra hanno individuato qualcosa di strano. Un segnale radio ancora inspiegabile sembra provenire dalla direzione della stella più vicina al Sole, una piccola stella rossa a circa 4,2 anni luce di distanza chiamata Proxima Centauri. Inoltre sappiamo che almeno due pianeti orbitano attorno a questa stella, uno dei quali potrebbe essere temperato e roccioso come la Terra. Breakthrough Listen, una ricerca decennale di trasmissioni aliene dal milione di stelle più vicino, stava usando l’Osservatorio di Parkes per studiare Proxima Centauri quando il team ha rilevato il segnale evidente, che hanno soprannominato BLC-1. Le onde radio sono state rilevate nelle osservazioni effettuate tra aprile e maggio 2019.

Anche se si sospetta fortemente che il segnale sia davvero di origine umana, BLC-1 è il rilevamento più allettante che Breakthrough abbia fatto finora nella sua ricerca di intelligenza extraterrestre, o SETI. Il team sta preparando due documenti che descrivono il segnale e un’analisi di follow-up.  Mentre i ricercatori continuano ad analizzare il segnale, e gli esperti avvertono che quasi certamente esiste una spiegazione terrestre ordinaria, anche un remoto accenno di vita oltre la Terra è eccitante.

Osservatorio di Parkes
Il radiotelescopio di Parkes. Credit: CSIRO

Sei decenni di ricerca di extraterrestri

Da 60 anni gli scienziati scansionano i cieli alla ricerca di segnali radio che potrebbero essere di origine artificiale, a partire dal Progetto Ozma. A differenza delle onde radio che il cosmo produce naturalmente, questi sussurri degli extraterrestri dovrebbero assomigliare molto alle trasmissioni che gli umani usano per comunicare. Tali segnali coprirebbero una gamma molto ristretta di frequenze radio. Avrebbero anche una caratteristica “deriva” che indica che la sorgente si sta muovendo verso o lontano dalla Terra, un indizio che la sorgente radio proviene da un oggetto cosmico distante, come un pianeta in orbita attorno a una stella.

Nel corso dei decenni, gli astronomi hanno rilevato numerosi segnali candidati. Alcuni si sono rivelati provenire da fonti astronomiche precedentemente sconosciute come le pulsar. I primi lampi radio veloci conosciuti inizialmente sembravano essere segnali artificiali . Anche i segnali chiamati peryton, esplosioni meno energetiche di emissioni radio, erano candidati fino a quando gli scienziati non hanno determinato la loro origine: un forno a microonde.

Proxima Centauri. Credit: The Two Micron All Sky Survey at IPAC,

BLC-1

f potrebbe provenire da un oggetto che non sta trasmettendo come previsto: un satellite che non è stato ancora identificato, un aereo che viaggia in alto, un trasmettitore a terra vicino alla linea di vista del telescopio, o forse qualcosa di ancora più banale, come elettronica difettosa in un edificio vicino o in un’auto di passaggio. E poi ci sono i segnali che gli astronomi non sono stati in grado di associare definitivamente a una fonte naturale, come il famoso “WOW!”, il segnale captato dall’Ohio State University Radio Observatory , nel 1977.

Proxima b
Proxima b rappresentazione artistica. Credit: NASA

Se BLC-1 fosse alieno, la vita potrebbe pullulare

Se BLC-1 è, contro ogni previsione, una messaggio del sistema stellare della porta accanto, allora statisticamente parlando la Via Lattea deve essere assolutamente piena di civiltà comunicanti, afferma Seth Shostak del SETI Institute . “In questo caso, ci sarebbero più di mezzo miliardo di società là fuori nella nostra galassia“. Dopo il rilevamento, il team ha nuovamente osservato Proxima Centauri e non ha trovato nulla. Gli scienziati stanno lavorando allo sviluppo di nuovi test che potrebbero individuare l’origine del segnale, incluso continuare a puntare il telescopio Parkes su Proxima. “Se vuoi fare affermazioni scientifiche, dovrai essere in grado di ri-osservare e replicare il fenomeno“, dice Sheikh. “È proprio così che funziona il metodo scientifico“.

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