La fosfina è considerata una “biofirma” ovvero una molecola la cui presenza può essere indicativa di forme di vita e la scoperta nelle nuvole di Venere fece notizia nel 2020. Ora la smentita definitiva grazie a SOFIA

Venere è considerata gemella della Terra in molti modi, ma, grazie allo Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA), una differenza ora sembra più chiara: a differenza della Terra, Venere non presenta evidenza di fosfina. Essa è un gas che si trova nell’atmosfera terrestre, ma l’annuncio della fosfina scoperta sopra le nuvole di Venere fece notizia nel 2020. Il motivo era il suo potenziale come biomarcatore. In altre parole, il gas potrebbe essere un indicatore di vita. Sebbene comune nelle atmosfere dei pianeti gassosi come Giove e Saturno, la fosfina sulla Terra è associata alla biologia. Qui si forma dalla materia organica in decomposizione in paludi, acquitrini e acquitrini. Potrebbero esserci altri potenziali modi per formare fosfina su un pianeta roccioso, come attraverso fulmini o attività vulcanica, ma nessuno di questi si applica se semplicemente non c’è fosfina su Venere. E secondo SOFIA, non c’è.

Fosfina su Venere
Fosfina su Venere. Credit: NASA/JPL-Caltech; Spettri: Cordiner et al.

Lo studio del 2020 e quello odierno

Dopo lo studio del 2020, diversi telescopi hanno condotto osservazioni per confermare o confutare la scoperta.  SOFIA era un telescopio su un aereo e, nel corso di tre voli nel novembre 2021, ha cercato tracce di fosfina nelle nubi di Venere. La sua elevata risoluzione spettrale gli ha anche permesso di essere sensibile al gas ad alta quota nell’atmosfera di Venere, da circa 75 a 110 chilometri dal suolo, la stessa regione del ritrovamento originale. I ricercatori non hanno visto alcun segno di fosfina. Secondo i loro risultati, se c’è fosfina presente nell’atmosfera di Venere, è un massimo di circa 0,8 parti di gas per miliardo di parti di tutto il resto, molto più piccola della stima iniziale (nel 2020 molto probabilmente è stato commesso un errore di calibrazione). Nonostante il gruppo non l’abbia trovata dopo le osservazioni, lo studio è stato un successo. Insieme ai dati complementari di altri telescopi, i risultati di SOFIA aiutano a costruire il corpus di prove contro la fosfina presente nell’atmosfera di Venere, dal suo equatore ai suoi poli. L’astrobiologia è presente anche nel nostro libro: qui il link.

Fonte: NASA

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