Dalla Terra sembrano soffici e leggere, ma, complice anche l’acqua al loro interno, possono arrivare a pesare come 100 elefanti o 4 balenottere azzurre.

Una domanda che ci si potrebbe fare spesso, osservando il cielo, è: ma quanto pesano le nuvole? Dipende. Da lontano sembrano soffici e leggere, ma possono arrivare a pesare come 100 elefanti o 4 balenottere azzurre. Ce ne sono di tipi e forme diverse, con caratteristiche e altitudini differenti. Vediamo insieme le più comuni.

Nuvole riprese dallo spazio
Nuvole riprese dallo spazio. Credit: NASA

La quantità d’acqua di una nuvola

Si potrebbe pensare che le nuvole siano meno dense dell’aria e in parte è così. Le più comuni si chiamano cumuli e non sono altro che grandi ammassi di vapore acqueo e cristalli di ghiaccio. Secondo uno studio condotto dalla ricercatrice Peggy LeMone del National Center for Atmospheric Research, la densità d’acqua in una nuvola è di mezzo grammo per metro cubo. L’acqua è distribuita uniformemente per l’intero volume del cumulo e per ogni metro cubo di cumulo ci sono circa un milione di gocce d’acqua.

Questi dati, però, non bastano a misurare il peso di una nuvola. Abbiamo bisogno di conoscerne le dimensioni. LeMone lo ha fatto misurando l’ombra della nuvola proiettata sul terreno. Ebbene, un tipico cumulo è largo circa un chilometro con un volume di un miliardo di metri cubi. Per calcolare il peso dell’acqua presente in un cumulo la ricercatrice ha moltiplicato la densità per il volume, pari a circa 500milioni di grammi d’acqua. Totale? 500 tonnellate. In pratica una nuvola pesa come 100 elefanti o 4 balenottere azzurre.

Ma come è possibile che galleggino? La gravità dovrebbe farle precipitare a terra, penserete voi. E in parte è così, perché quando diventano molto grandi e pesanti, piove. Il fatto è che le goccioline sono così piccole che ne servono un milione per formare una singola goccia d’acqua. A causa della loro minuscola superficie, l’effetto della forza di gravità viene annullato dai venti, dalle correnti ascensionali di aria calda e in generale dall’attrito.

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