La NASA conduce regolari simulazioni per capire come reagire ad un’eventuale minaccia di asteroide per la Terra.

L’impatto di un grande asteroide con la Terra è altamente improbabile nel prossimo futuro. Ma poiché i danni di un simile evento potrebbero essere ingenti, la NASA conduce ogni due anni delle simulazioni di impatto di asteroidi per affrontare le numerose incertezze di uno scenario simile. L’ esercitazione più recente ha avuto luogo lo scorso aprile, con un rapporto preliminare pubblicato il 20 giugno.

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Rendere realistico e utile uno scenario del genere per tutti i soggetti coinvolti non è un compito da poco. Gli scienziati del Jet Propulsion Laboratory della NASA hanno svolto un ruolo importante nella progettazione di queste esercitazioni da 11 anni a questa parte.

Lo scenario di impatto

Credit: NASA

Scenario di quest’anno: è stato scoperto un ipotetico asteroide, probabilmente di diverse centinaia di metri di diametro, con una probabilità stimata del 72% di impatto sulla Terra in 14 anni. I potenziali luoghi di impatto includono aree densamente popolate in Nord America, Europa meridionale e Nord Africa, ma c’è ancora una probabilità del 28% che l’asteroide non colpisca la Terra. Dopo diversi mesi di monitoraggio, l’asteroide si avvicina troppo al Sole, rendendo impossibili ulteriori osservazioni per altri sette mesi. Gli scienziati devono capire cosa fare.

Come si calcolano le probabilità d’impatto

Il CNEOS (il gruppo di scienziati predisposto per la simulazione) calcola l’orbita di ogni oggetto vicino alla Terra fornendo valutazioni dei potenziali pericoli. Per rendere realistico questo scenario, il team del CNEOS ha simulato tutte le osservazioni nei mesi precedenti l’esercitazione e ha utilizzato calcoli orbitali per simulare la probabilità di impatto.

“A questo punto, l’impatto era probabile ma non ancora certo, e c’erano notevoli incertezze sulle dimensioni dell’oggetto e sul luogo dell’impatto“, ha affermato Davide Farnocchia, un ingegnere del JPL e CNEOS, che ha guidato la progettazione dell’orbita dell’asteroide. “È stato interessante vedere come ciò ha influenzato le scelte degli scienziati e come la comunità internazionale potrebbe rispondere a una minaccia reale tra 14 anni”.

Cosa fare in caso di impatto

Preparazione, pianificazione e processo decisionale sono stati i punti focali chiave di tutte e cinque le esercitazioni che hanno avuto luogo negli ultimi 11 anni. Ad esempio, potrebbe essere inviata una sonda spaziale verso l’asteroide per raccogliere dati aggiuntivi sulla sua orbita e determinarne meglio le dimensioni e la massa? Sarebbe anche possibile tentare di deviare l’asteroide in modo che non colpisca la Terra? La fattibilità di questo metodo è stata recentemente dimostrata dal test DART della NASA, che ha colpito la piccola luna dell’asteroide Dimorphos il 26 settembre 2022, modificandone leggermente la traiettoria.

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