Dopo un’attenta analisi del propellente e delle manovre orbitali, la NASA prevede di allungare la missione del telescopio spaziale James Webb a oltre 10 anni.

Inizialmente progettato per lavorare in orbita per almeno 5 anni, adesso gli ingegneri della NASA prevedono di allungare la “vita” del telescopio spaziale James Webb di almeno altri 5 anni. È quanto riportato dall’Agenzia spaziale americana in un comunicato di alcuni giorni fa. Due i fattori che hanno spinto gli scienziati a ricalcolare i tempi della missione: la precisione del lancio di Ariane 5, il 25 dicembre, e il fatto che le prime due manovre di correzione orbitale abbiano consumato molto meno carburante del previsto.

James Webb
Una rappresentazione del viaggio del James Webb con il razzo Ariane 5. Credit: ESA

Da cosa dipende la durata della missione

La prima correzione di rotta del telescopio spaziale è durata 65 minuti, circa 12 ore e mezza dopo il lancio. Potrebbero sembrare tanti, ma sono serviti a dare al James Webb un percorso ancora più preciso, aggiungendo tra l’altro circa 20 metri al secondo alla sua velocità. Una seconda manovra di correzione orbitale più breve gli ha permesso di accelerare di altri 2,8 metri al secondo, lo scorso 27 dicembre.

La vita del James Webb è legata profondamente alla quantità di carburante utilizzata per raggiungere L2, l’orbita definitiva dove arriverà il telescopio per osservare l’universo. Una traiettoria precisa significa anche meno propellente per il mantenimento dell’orbita, il che significa anche una durata operativa più lunga.

Nel frattempo, il telescopio ha aperto con successo i pannelli che lo proteggono dal Sole e ha dispiegato la torre centrale che gli permetterà di tenere a distanza i pannelli e il telescopio, per mantenerlo freddo. Qui potete seguire in tempo reale il viaggio che sta facendo il telescopio verso la sua destinazione, a circa un milione e mezzo di chilometri dalla Terra.

Sole
L’orbita che raggiungerà il telescopio spaziale si chiama L2, un punto di equilibrio gravitazionale fra la Terra e il Sole. Credit: NASA.

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