Secondo una nuova mappa della Via Lattea, la posizione del Sistema Solare è più vicina al centro galattico e, dunque, al buco supermassiccio Sagittarius A*

Secondo una nuova mappa della Via Lattea, la posizione del Sistema Solare non è dove pensavamo fosse. Non solo è più vicino al centro galattico, e al buco supermassiccio Sagittarius A* (Sgr A *), ma orbita anche ad una velocità maggiore. Non c’è niente di cui preoccuparsi; in realtà non ci stiamo avvicinando a Sgr A*, e non corriamo alcun rischio. Piuttosto, la nostra mappa della Via Lattea è stata adattata, identificando più accuratamente la nostra posizione. E la ricerca dimostra quanto sia difficile mappare una galassia in tre dimensioni dal suo interno.

Centro galattico
Il centro galattico in onde radio. Credit: South African Radio Astronomy Observatory)

Le distanze

È relativamente facile mappare le coordinate bidimensionali di stelle e altri oggetti cosmici, ma per le distanze è un altro discorso. E le distanze sono importanti: ci aiutano a determinare la luminosità intrinseca degli oggetti. Un esempio recente di ciò è la stella gigante rossa Betelgeuse, che si è rivelata più vicina alla Terra di quanto suggerito dalle misurazioni precedenti. Un altro è l’oggetto CK Vulpeculae, una stella esplosa 350 anni fa. In realtà è molto più lontana, il che significa che l’esplosione è stata più luminosa ed energetica e richiede una nuova spiegazione.

Stiamo migliorando nel calcolare quelle distanze, con rilevamenti che utilizzano le migliori tecnologie e tecniche disponibili che lavorano duramente per perfezionare le nostre mappe tridimensionali della Via Lattea, un campo noto come astrometria. E uno di questi è il sondaggio radioastronomico VERA, condotto dalla collaborazione giapponese VERA.

Via Lattea
La Via Lattea vista agli infrarossi. Credit: ESA

VERA

VERA sta per VLBI (Very Long Baseline Interferometry) Exploration of Radio Astrometry e utilizza un numero di radiotelescopi in tutto l’arcipelago giapponese, combinando i loro dati per produrre efficacemente la stessa risoluzione di un telescopio con un diametro di 2.300 chilometri. È lo stesso principio alla base dell’Event Horizon Telescope che ha prodotto la nostra primissima immagine diretta dell’ombra di un buco nero. VERA, che ha iniziato le osservazioni nel 2000, è progettato per aiutarci a calcolare le distanze dalle stelle che emettono onde radio calcolando la loro parallasse. Con la sua incredibile risoluzione, osserva queste stelle per oltre un anno e osserva come la loro posizione cambia rispetto alle stelle che sono molto più lontane mentre la Terra orbita attorno al Sole.

Questo cambiamento di posizione può quindi essere utilizzato per calcolare la distanza di una stella dalla Terra, ma non tutte le osservazioni di parallasse sono uguali. VLBI può produrre immagini a risoluzione molto più elevata; VERA ha una risoluzione angolare di 10 milionesimi di secondo d’arco, che dovrebbe produrre misurazioni astrometriche di straordinaria precisione. E questo è ciò che gli astronomi hanno usato per perfezionare la posizione del nostro Sistema Solare nella Via Lattea. Sulla base del primo VERA Astrometry Catalog di 99 oggetti pubblicato all’inizio di quest’anno, gli astronomi hanno creato una mappa di posizione e velocità di quegli oggetti. Da ciò hanno calcolato la posizione del centro galattico.

M87
L’immagine dell’orizzonte degli eventi del buco nero supermassiccio al centro della galassia Messier 87. Credit: Event Horizon Telescope

La vecchia e la nuova misurazione

Nel 1985, l’Unione Astronomica Internazionale ha definito la distanza del sistema solare dal centro galattico a circa 27.700 anni luce. L’anno scorso, la collaborazione con GRAVITY lo ha ricalcolato e lo ha trovato più vicino, a soli 26.673 anni luce di distanza  Le misurazioni basate su VERA lo avvicinano ancora, a una distanza di soli 25.800 anni luce. E anche la velocità orbitale del Sistema Solare è maggiore: 227 chilometri al secondo, piuttosto che la velocità ufficiale di 220 chilometri al secondo. Questo cambiamento potrebbe non sembrare molto, ma potrebbe avere un impatto sul modo in cui misuriamo e interpretiamo l’attività nel centro galattico, alla fine, si spera, portando a un quadro più accurato delle complesse interazioni attorno a Sgr A*.

Nel frattempo, la collaborazione con VERA va avanti. Non solo continua a fare osservazioni di oggetti nella Via Lattea, ma si unisce a un progetto ancora più grande, la rete VLBI dell’Asia orientale. I telescopi coinvolti in questo progetto potrebbero fornire misurazioni con un’accuratezza senza precedenti.

Riferimenti:

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