Gli scienziati della NASA hanno trovato il ciclopropenilidene nell’atmosfera di Titano, una luna di Saturno. Perché questo entusiamo?

Il ciclopropenilidene è l’unica altra molecola “ciclica” o a circuito chiuso oltre al benzene ad essere stata finora trovata nell’atmosfera di Titano. Sebbene C3 H2 non sia noto per essere utilizzato nelle reazioni biologiche moderne, molecole a circuito chiuso come questa sono importanti perché formano gli anelli della spina dorsale per le basi azotate del DNA, la complessa struttura chimica che trasporta il codice genetico della vita, e RNA, un altro composto critico per le funzioni della vita. “La loro natura ciclica apre questa branca aggiuntiva della chimica che consente di costruire queste molecole biologicamente importanti“, ha detto Alexander Thelen, un astrobiologo che ha lavorato con Nixon per trovare C3 H2 .

Titano
Titano ripreso dalla sonda Cassini. Credit: NASA

Osservazioni con grandi telescopi

Scienziati come Thelen e Nixon stanno usando telescopi terrestri grandi e altamente sensibili per cercare le più semplici molecole di carbonio legate alla vita che si possono trovare nell’atmosfera di Titano. Il benzene era considerato la più piccola unità di molecole di idrocarburi complesse e ad anelli che si trovano in qualsiasi atmosfera planetaria. Ma ora, C3 H2, con metà degli atomi di carbonio del benzene, sembra aver preso il suo posto. Il team di Nixon ha utilizzato l’osservatorio ALMA per scrutare Titano nel 2016. Sono stati sorpresi di trovare una strana impronta chimica, che Nixon ha identificato come ciclopropenilidene cercando in un database di tutte le firme di luce molecolare conosciute.

Saturno e Titano
Saturno e Titano. Credit: NASA

Per controllare che i ricercatori stessero effettivamente vedendo questo insolito composto, Nixon ha esaminato attentamente i documenti di ricerca pubblicati dalle analisi dei dati della sonda Cassini della NASA, che ha effettuato 127 ravvicinati ravvicinati di Titano tra il 2004 e il 2017. Voleva vedere se uno strumento sulla navicella spaziale che ha fiutato i composti chimici attorno a Saturno e Titano potrebbe confermare il suo nuovo risultato (lo strumento, chiamato spettrometro di massa, ha raccolto indizi di molte misteriose molecole su Titano che gli scienziati stanno ancora cercando di identificare). In effetti, Cassini aveva individuato prove per una versione caricata elettricamente della stessa molecola, C3 H+.

Dione
Titano, Dione e gli anelli di Saturno NASA. Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Il ciclopropenilidene e l’atmosfera di Titano

Dato che è una scoperta rara, gli scienziati stanno cercando di saperne di più sul ciclopropenilidene e su come potrebbe interagire con i gas nell’atmosfera di Titano. “È una piccola molecola molto strana, quindi non sarà del tipo che impari nella chimica delle scuole superiori o anche in chimica universitaria“, ha detto Michael Malaska, uno scienziato planetario del JPL che ha lavorato nell’industria farmaceutica prima di innamorarsi di Titano e cambiare carriere per studiarlo. “Quaggiù sulla Terra, non sarà qualcosa che incontrerai“. Ma, ha detto Malaska, trovare molecole come C3 H2 è davvero importante per vedere il quadro generale di Titano: “Ogni piccolo pezzo e parte che puoi scoprire può aiutarti a mettere insieme l’enorme puzzle di tutte le cose che accadono lì“.

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