Mentre prosegue la preparazione del razzo Space Launch System (SLS) della NASA per il suo volo di debutto con il decollo di Artemis I, la NASA e i suoi partner stanno facendo grandi progressi nella costruzione dei successivi vettori per Artemis II, la prima missione con equipaggio, e producendo le componenti principali per le successive missioni Artemis III, IV e V.

Il team dello Space Launch System della NASA non sta solo costruendo un razzo, ma ne sta producendo diversi per missioni di esplorazione e i futuri voli del SLS oltre al primo lancio di Artemis I. Artemis I sarà la prima di una serie di missioni sempre più complesse che mirano ad estendere la presenza umana sulla Luna mentre la potenza e le capacità senza precedenti del razzo SLS saranno in seguito sfruttate per missioni più lontane in tutto il sistema solare.

Con i suoi due Solid Rocket Busters e i quattro motori RS-25, SLS produce più di 8,8 milioni di libbre di spinta per riuscire a lanciare ogni missione Artemis oltre l’orbita terrestre e poi sulla Luna presentando inoltre alcuni dei componenti più grandi, avanzati e affidabili mai costruiti per l’esplorazione spaziale.

Per alimentare le missioni nello spazio profondo di prossima generazione, l’SLS potrà fornire la propulsione in diversi stadi. Al decollo, lo stadio centrale con i suoi quattro motori RS-25 e i doppi booster si accende per spingere l’SLS dalla rampa di lancio verso l’orbita. Una volta in orbita, l’Interim Cryogenic Propulsion Stage (ICPS) fornisce la propulsione nello spazio per guidare la navicella spaziale Orion e il suo equipaggio su una traiettoria precisa verso la Luna e il primo ICPS che sarà usato nella missione Artemis II è stato consegnato in Florida lo scorso 28 luglio con il successivo già in costruzione.

SLS
Illustrazione artistica dello Space Launch System (SLS) della NASA nella configurazione cargo Block IB mentre lascia la Terra.
Credit: NASA

SLS in piena produzione

Ogni centro della NASA e più di 1.000 diverse aziende in tutta l’America hanno contribuito a costruire il razzo Artemis I SLS e i razzi SLS che lanceranno missioni future. I booster e i motori RS-25 – i principali elementi di propulsione del razzo – per le missioni Artemis II e Artemis III sono nelle fasi finali dell’assemblaggio. Nello Utah, gli equipaggi con Northrop Grumman, l’appaltatore principale per i booster, hanno completato il casting di tutti i segmenti del booster sia per Artemis II che per Artemis III e hanno iniziato a lanciare segmenti per Artemis IV. Il booster a razzo solido a cinque segmenti è il booster più grande e potente mai costruito per il volo spaziale.

L’Aerojet Rocketdyne, capofila dell’RS-25, sta preparando i motori RS-25 per i prossimi tre voli SLS dopo Artemis I. I motori sono stati testati e saranno integrati con i rispettivi stadi centrali più vicino all’assemblaggio finale. I motori per Artemis II sono pronti per andare al Michoud Assembly Facility della NASA a New Orleans, dove saranno integrati con lo stadio centrale SLS. I motori Artemis III sono in preparazione per il volo presso la struttura dell’Aerojet Rocketdyne presso lo Stennis Space Center della NASA vicino a Bay St. Louis, Mississippi, e l’azienda sta già producendo motori per missioni oltre l’Artemis IV.

Ogni stadio centrale alto 212 piedi è prodotto da Boeing a Michoud. I 2,2 milioni di piedi quadrati di spazio di produzione della fabbrica e le sue apparecchiature di produzione all’avanguardia consentono ai team di costruire più stadi di razzi contemporaneamente. Attualmente, la NASA e Boeing, l’appaltatore principale per lo stadio principale SLS, stanno costruendo stadi principali per Artemis II, Artemis III e Artemis IV a Michoud. Oltre allo stadio principale, è iniziata la produzione presso Michoud di articoli di prova per l’Exploration Upper Stage (EUS) che alimenterà una nuova configurazione del razzo, chamata Block IB, a partire dalla missione Artemis IV.

L’EUS dovrà inviare 83.000 libbre sulla Luna, che è il 40% in più di carico utile in orbita rispetto all’ICPS utilizzato nelle prime missioni Artemis e il 70% in più rispetto a qualsiasi attuale razzo esistente.

ICPS
Foto dell’Interim Cryogenic Propulsion Stage (ICPS) consegnato in Florida lo scorso luglio. Credits: NASA

Gli equipaggi di Teledyne Brown Engineering a Huntsville, Alabama, e Marshall stanno producendo gli adattatori per gli stadi dei veicoli di lancio a forma di cono e gli adattatori per gli stadi dell’Orion di Artemis II e Artemis III. Gli adattatori fungono da punti di connessione vitali per il nucleo e la navicella spaziale ICPS e Orion. Per le missioni dopo Artemis III, l’adattatore universale collegherà l’EUS alla navicella spaziale Orion e fungerà da vano di stoccaggio del carico utile, ospitando carichi di grandi dimensioni, come moduli logistici o altri veicoli spaziali di esplorazione. Gli ingegneri di RUAG Space USA hanno recentemente completato i pannelli per un prototipo dell’adattatore per stadi universali e li hanno consegnati a Dynetics a Huntsville, in Alabama, l’appaltatore principale dell’adattatore, che lo sta assemblando in preparazione dei test che si svolgeranno durante il 2022.

Tutto procede quindi spedito verso il lancio di Artemis I previsto per il prossimo marzo, dove l’SLS invierà una navicella Orion senza equipaggio verso la Luna e ritorno in una missione della durata di tre settimane. 

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