La galassia remota GN-z11 esisteva solo 400 milioni di anni dopo il Big Bang, quando l’Universo era solo il 3 percento della sua era attuale. 

Spingendo al limite il telescopio spaziale Hubble della NASA, un team internazionale di astronomi nel 2016 ha infranto il record della distanza cosmica osservando la galassia più lontana mai vista nell’universo. Questa galassia, chiamata GN-z11, è sorprendentemente luminosa e la vediamo come era 13,4 miliardi di anni fa, solo 400 milioni di anni dopo il Big Bang. GN-z11 si trova in direzione della costellazione dell’Orsa Maggiore.

GN-z11
Ecco la foto di GN-z11. Credit: Telescopio Spaziale Hubble

Le caratteristiche di GN-z11

La combinazione delle immagini di Hubble e Spitzer ha rilevato che GN-z11 è 25 volte più piccola della Via Lattea e ha solo l’1% della massa delle stelle della nostra galassia. Tuttavia, la “neonata” GN-z11 sta crescendo rapidamente, formando stelle ad una velocità circa 20 volte maggiore rispetto alla Via Lattea odierna. Ciò rende questa galassia, estremamente remota, abbastanza luminosa da consentire agli astronomi di eseguire osservazioni dettagliate della sua struttura. GN-z11 è in realtà “in fiamme” grazie a stelle luminose, giovani, blu ma in questa immagine sembrano rosse perché la luce è spostata verso lunghezze d’onda più lunghe (più verso il rosso) dall’espansione dell’Universo.

Questa animazione mostra la posizione della galassia record

Individuata grazie al redshift

Gli astronomi misurano le grandi distanze, ad esempio di una galassia, determinando il “redshift“. Questo fenomeno è il risultato dell’espansione dell’universo. Ogni oggetto distante sembra allontanarsi da noi perché la sua luce è come se venisse allungata spostandosi verso il rosso mentre viaggia attraverso lo spazio in espansione raggiungendo, infine, i nostri telescopi. Maggiore è il redshift, più lontana è la galassia. Questi risultati forniscono un’anteprima allettante delle osservazioni che il James Webb Space Telescope eseguirà dopo la sua messa in orbita. Aspettiamoci ulteriori scoperte.

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