La missione Artemis III, attualmente prevista per il 2025, invierà i primi esseri umani ad esplorare la regione vicino al Polo Sud lunare.

La navicella spaziale Orion della NASA sarà il vettore per l’equipaggio della missione Artemis III prevista nel 2025. Durante la missione Artemis I lo scudo termico dell’Orion è stato testato in condizioni di rientro estreme. Quattro astronauti partiranno dal Launch Pad 39B del Kennedy Space Center in Florida in cima allo Space Launch System (SLS), l’unico razzo abbastanza potente da inviare Orion, il suo equipaggio e i loro rifornimenti sulla Luna in un unico lancio. L’equipaggio sarà selezionato tra i più diversi corpi di astronauti della storia, ognuno dotato di abilità uniche e addestrato intensamente.

Per diversi giorni, l’equipaggio viaggerà verso la Luna ed eseguirà accensioni correttive con i propulsari per intercettare il campo gravitazionale della Luna. Al momento giusto, l’Orion eseguirà una serie di due accensioni del motore per posizionare il veicolo spaziale in un’orbita lunare di tipologia halo (detta NRHO). Poiché è gravitazionalmente bilanciata tra la Terra e la Luna, questa orbita massimizzerà l’efficienza del carburante.

La discesa sulla Luna

La Terra vista dall’esterno della navicella Orion durante la missione Artemis 1. Credit: NASA

La NASA ha selezionato la SpaceX per fornire il sistema di atterraggio che trasporterà gli astronauti di Artemis III dalla Orion nell’orbita lunare alla superficie della Luna e viceversa. Dopo una serie di test, SpaceX effettuerà almeno una missione dimostrativa senza equipaggio che farà atterrare l’astronave sulla superficie lunare. In futuro quando la Starship avrà soddisfatto tutti i requisiti della NASA e gli elevati standard per la sicurezza dell’equipaggio, sarà pronta essere utilizzata interamente in una missione Artemis.

Prima del lancio dell’equipaggio, SpaceX lancerà un deposito di stoccaggio in orbita terrestre. Una serie di autocisterne riutilizzabili trasporterà il propellente al deposito di stoccaggio per alimentare il sistema di atterraggio umano. Il sistema di atterraggio della Starship senza equipaggio si lancerà quindi nell’orbita terrestre e si incontrerà con il deposito di stoccaggio per riempire i suoi serbatoi prima di eseguire un’accensione del motore a iniezione translunare e viaggiare per circa sei giorni verso la Luna dove attenderà l’equipaggio di Artemis III.

Quando entrambi i veicoli spaziali saranno arrivati ​​in orbita NRHO, l’Orion attraccherà con la Starship per prepararsi allo sbarco. Una volta che l’equipaggio e i rifornimenti saranno pronti, due astronauti saliranno a bordo della Starship e due rimarranno sulla Orion. L’Orion si sgancerà e si allontanerà dall’astronave per rimanere in orbita NRHO per un giro completo attorno alla Luna della durata di circa 6,5 ​​giorni. Quel tempo corrisponderà anche alla durata della spedizione in superficie che svolgerà i compiti preposti per farsi trovare pronta all’appuntamento di ritorno.

L’obiettivo della missione è il polo sud della Luna dove le condizioni estreme lo rendono un luogo difficile per i terrestri in cui atterrare, vivere e lavorare, ma le caratteristiche uniche della regione promettono scoperte scientifiche senza precedenti. Utilizzando una tecnologia avanzata che include sistemi autonomi, l’equipaggio all’interno di Starship atterrerà in un sito accuratamente selezionato entro un raggio di 100 metri.

In esplorazione del polo sud lunare

Rappresentazione artistica della Starship durante la missione Artemis III. Credits: SpaceX

Durante il loro tempo sulla Luna, gli astronauti svolgeranno lavori scientifici all’interno della navicella e condurranno una serie di passeggiate lunari, per esplorare la superficieGli astronauti indosseranno tute spaziali avanzate, usciranno da una camera di pressurizzazione e scenderanno tramite un ascensore direttamente sulla superficie.

La NASA ha scelto Axiom Space per fornire le tute di Artemis III e i sistemi per le passeggiate nello spazio. Queste tute offriranno agli astronauti una maggiore libertà di movimento e flessibilità per esplorare una parte maggiore del paesaggio rispetto alle precedenti missioni lunari. Durante le loro passeggiate sulla luna, gli astronauti scatteranno foto e video, esamineranno la geologia, recupereranno campioni e raccoglieranno altri dati per raggiungere obiettivi scientifici specifici.

La vista dalla regione lunare del Polo Sud sarà molto diversa dalle foto scattate durante le missioni Apollo nella regione equatoriale della Luna. Il Sole si librerà appena sopra l’orizzonte, proiettando ombre lunghe e scure sul terreno, che l’equipaggio esplorerà utilizzando fari e strumenti di navigazione.

Le informazioni e i materiali raccolti dagli astronauti di Artemis III aumenteranno la nostra comprensione della misteriosa regione del Polo Sud, della Luna e del nostro sistema solare.

Le squadre di controllo della missione a terra saranno in continuo contatto con l’equipaggio mentre trasmettono ciò che vedono, sentono e provano. Attraverso la copertura della missione e la capacità di inviare immagini e video di alta qualità a terra con una tecnologia di comunicazione avanzata, gli astronauti potranno condividere un’esperienza unica con tutto il mondo.

Ritorno a casa

Infografica dei vari momenti della missione. Credit: NASA

Quando la loro spedizione in superficie sarà completata, i due astronauti si alzeranno dalla superficie della Luna e torneranno in orbita NRHO tramite la Starship per riunirsi con i loro compagni di equipaggio sulla Orion. Dopo l’attracco, l’equipaggio trascorrerà fino a cinque giorni in orbita, trasferendo campioni tra i veicoli e preparandosi per il viaggio di ritorno sulla Terra.

Quando raggiungeranno il punto di partenza ottimale si sganceranno e accenderanno i motori della Orion, dirigendosi verso la Terra. La navicella raggiungerà i 40.000 chilometri all’ora durante il rientro nell’atmosfera terrestre. Assistita da 11 paracadute, il veicolo spaziale atterrerà nell’Oceano Pacifico dove verrà recuperato insieme all’equipaggio con il supporto della Guardia Costiera e della Marina degli Stati Uniti.

Artemis III sarà una delle imprese più complesse dell’ingegneria umana nella storia dell’esplorazione dello spazio profondo fino ad oggi. Le osservazioni, i campioni e i dati raccolti dagli astronauti amplieranno la nostra comprensione del nostro sistema solare e del nostro pianeta natale, ispirando al contempo la prossima generazione.

Questa missione introdurrà un futuro in cui gli esseri umani potranno accedere costantemente alla Luna e dove le missioni di esplorazione planetaria umana diventeranno sempre più frequenti. Ogni missione Artemis aumenterà le nostre conoscenze, perfezionerà le nostre operazioni e dimostrerà la nostra tecnologia preparandoci alla prima missione umana su Marte.

Riferimenti: NASA

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