La presenza nel cielo di questo ammasso stellare è inconfondibile: ecco tutto quello che c’è da sapere sulle Pleiadi

Le Pleiadi sono un gruppo di oltre 800 stelle situate a circa 410 anni luce dalla Terra nella costellazione del Toro. Conosciuto anche come “Le Sette Sorelle” e Messier 45, l’oggetto deriva il suo nome dalla leggenda greca. Le Pleiadi erano le sette figlie del dio Titano, Atlante, e della ninfa oceanica Pleione. Durante un’antica guerra, Atlante si ribellò a Zeus, il re degli dei, che condannò il suo nemico a reggere per sempre i cieli sulle sue spalle. Le sorelle erano così tristi che Zeus concesse loro un posto nel cielo per stare vicino al padre. Ci sono diverse versioni del mito: trovate un approfondimento a questo link sulla storia mitologica di questo splendido ammasso stellare.

Le Pleiadi
Le Pleiadi. Credit: Daniele Gasparri
http://www.danielegasparri.com/

Caratteristiche

Le Pleiadi sono un esempio di ammasso stellare aperto, un gruppo di stelle nate tutte nello stesso periodo da una gigantesca nuvola di gas e polvere. Le stelle più luminose della formazione brillano di un blu intenso e si sono formate negli ultimi 100 milioni di anni. Sono estremamente luminose ed hanno una vita di poche centinaia di milioni di anni, molto più breve dei miliardi di anni di cui godrà il nostro Sole. Molte culture hanno nomi per le Pleiadi che spesso includono il numero sette. Questo potrebbe sembrare strano ai nostri occhi, che in genere possono distinguere solo sei stelle nell’ammasso. Ma questa è semplicemente una conseguenza dell’inquinamento luminoso. Con un cielo limpido e scuro, è possibile individuare fino a 12 stelle nel gruppo delle Pleiadi. Un buon binocolo potrebbe esservi d’aiuto nell’osservazione: noi consigliamo questo al seguente link (Celestron Up Close G2 10X50).

Come trovare le Pleiadi 

Per trovare le Pleiadi, si può partire individuando la famosa costellazione di Orione, il cacciatore. Disegnando una linea immaginaria, usando le tre stelle nella cintura di Orione e proseguendo verso l’alto, apparirà la stella Aldebaran, l’occhio del Toro. In arabo, Aldebaran significa “seguace” poiché segue le Pleiadi attraverso il cielo. L’ammasso stesso si troverà appena oltre la stella luminosa, visibile come una piccola disposizione di stelle a forma di mestolo

Come individuare le Pleiadi
Come individuare le Pleiadi. Credit: Stellarium

Il ruolo delle Pleiadi nella ricerca spaziale

Quando il telescopio Kepler della NASA, per la caccia agli esopianeti, aveva bisogno di essere calibrato in modo da poter identificare chiaramente le stelle luminose, gli astronomi lo puntarono verso le Pleiadi. Così i ricercatori hanno confermato che sei delle Sette Sorelle (Alcione, Atlante, Electra, Merope, Taigete e Pleione) sono stelle di tipo B: pulsano lentamente e cambiano di luminosità nel corso di un giorno. La settima stella, chiamata Maia, ha una luminosità che oscilla per un periodo più lungo di 10 giorni. 

Le Pleiadi
Le Pleiadi, le 7 sorelle

Questo era già noto, ma i ricercatori volevano che Kepler, normalmente osservava stelle estremamente deboli e osserva cali di luminosità che potrebbero indicare un pianeta in orbita, studiasse anche stelle più luminose. Usando le Pleiadi, gli astronomi hanno dato a Kepler (missione ora conclusa) una nuova “abilità”, ampliando la sua ricerca di esopianeti orbitanti anche intorno a stelle più luminose.

Riferimenti:

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